Cathartes aura – Buitre de cabeza roja

Cathartes aura es el nombre científico del Buitre de Cabeza Roja, también llamado aura gallipavobuitre americano cabecirrojo o urubú de cabeza roja, es un ave común en América del Sur. En Uruguay y Argentina es llamado cuervo, pero en realidad esas aves habitan el hemisferio norte.

Su área de distribución se extiende desde el extremo sur de Sudamérica hasta el sur de Canadá. Habita una variedad de zonas abiertas y semi abiertas, incluyendo bosques subtropicales, matorrales, pastizales y desiertos.

Como carece de siringe —el órgano vocal de las aves— sus vocalizaciones se limitan a silbidos bajos y gruñidos. Anida en cuevas, huecos de árboles o matorrales y suele tener dos crías.

Su vuelo es muy característico ya que utiliza las corrientes de aire para planear sin mover las alas sobre áreas abiertas, bosques e incluso en áreas urbanizadas. Aunque puede cazar pequeños vertebrados, es una especie principalmente carroñera. Posee una vista y un olfato muy desarrollados que le permite detectar presas muertas con facilidad.

Su condición de carroñero le da un rol ecosistémico importante como transformador de la materia muerta. A pesar de alimentarse en solitario o en grupos muy pequeños, vive el resto del tiempo en grupos de hasta 30 individuos y muchas veces está mezclado con Buitres de Cabeza Negra.

Es un ave grande que puede llegar a 80cm de altura, con peso que puede superar los 2 kg y una longitud de alas de hasta 1 metro 80 cm.

Posee un plumaje negruzco; El diseño debajo de las alas es distintivo ya que posee anteala negra, mientras que la trasala es gris plateado, la cabeza y el cuello no tienen plumas y son de color rojizo con reflejos celestes. Su pico es corto, ganchudo, y de color marfil.

El significado del nombre científico Cathartes aura proviene del griego kathartës, katharizö que sinifica limpiador, para limpiar; y aura proviene de aurouá, que es el nombre nativo mejicano para este buitre, o sea Limpiador aurouá, haciendo honor a su función en la naturaleza.

El Buitre de cabeza roja está protegido por un número de leyes y tratados internacionales, incluyendo el Tratado de Aves Migratorias de 1918 en los Estados Unidos, por la Convención para la Protección de Aves Migratorias en Canadá, y por la Convención para la Protección de Aves Migratorias y de Mamíferos en México. En los Estados Unidos está prohibido de capturar, matar o poseer auras gallipavo, se pena con una multa de hasta 15.000 USD y de hasta seis meses de prisión.

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